8. La viruela en la historia | Repaso histórico de las pandemias

En nuestro primer episodio del podcast hablamos de la historia de las pandemias, para comprender mejor la situación de crisis actual causada por Coronavirus. En ese repaso histórico, nos quedamos en la viruela. ¡Continuemos nuestro viaje en el tiempo!

Esta pandemia que merece de su propio espacio. Primero, porque supuso un hito muy importante en la historia de la humanidad y fue dirigida principalmente por españoles. Segundo, porque guarda ciertas similitudes con lo que ha acontecido con el tema de las vacunas del Covid-19.

La viruela en la historia
La vacuna de la viruela. Fuente: Dominio Público

Pero antes de adentrarnos en la historia de la viruela…

La viruela está ocasionada por el virus del género Orthopoxvirus que se caracteriza por ser una enfermedad febril, eruptiva, grave y extremadamente contagiosa, cuya erupción se presentaba en forma vesicular y pustular no existiendo ningún tratamiento específico. Era propia y exclusiva del ser humano y no se conocía un reservorio animal o ambiental. Para su transmisión se requería un contacto íntimo de persona a persona con un enfermo diseminándose a través de las vías respiratorias por aerosoles o por inoculación en la piel. También era posible a través del contacto con fómites contaminados.

Como puertas de entrada ocasionales, tenemos la conjuntiva y la placenta. De esta manera, durante la fase inicial, las secreciones nasofaríngias transportaban el virus, pero una vez la erupción hubo brotado completamente en las lesiones en sí mismas ofrecían la mayor puerta de salida. Un paciente con viruela se convertía en infeccioso desde el día anterior del inicio del enxatema hasta el momento que todas las lesiones hubieran cicatrizado y todas las costras se hubieran caído. El virus podría contaminar las prendas de vestir, ropa de cama u otros objetos donde podría permanecer viable durante meses.

Se han identificado dos variantes clínico-epidemiológicas de viruela:

  • La viruela minor. Tasa de mortalidad menor del 1%.
  • La viruela mayor. Tasa de mortalidad oscilaba entre el 20% y el 40%, ocurriendo la muerte entre el tercer y cuarto día, pero más frecuente durante la segunda semana.
La historia de la viruela: sus orígenes

La búsqueda de sus orígenes nos puede remontar hasta Asia y África sobre los 10.000 años a. C. Aunque la primera epidemia registrada en los anales de la historia fue en el 1350 a.C. durante la guerra entre los egipcios y los ititas. La primera evidencia de un fallecido por viruela proviene de los restos de la momia del faraón egipcio Ramsés V, fallecido a los 35 años.

La viruela en la historia
Dibujo de Edward Jenner vacunando a James Phipps, el niño de ocho años con el que experimentó para conseguir la vacuna contra la viruela. Fuente: Getty

Invadió Europa a partir del siglo VI, pero es durante la Edad Media cuando el continente es azotado por epidemias de grandes proporciones. Se estima que en el siglo XV, solamente en Europa, murieron 60 millones de personas. Otros autores señalan que a finales del siglo XVIII, en Europa, morían de viruela 400.000 personas al año y un tercio de los supervivientes quedaban ciegos.

Si quieres seguir descubriendo la apasionante historia de la viruela, escucha el podcast completo.

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